Alpaka – charakterystyka zwierzęcia

Urocze, potulne i miękkie alpaki są cenione na całym świecie jako zwierzęta domowe i bydło. Nie ma żadnych dzikich alpak. Alpaki to udomowione wersje wikunii, przeżuwaczy południowoamerykańskich, które żyją wysoko w Andach. Alpaki są spokrewnione z lamami, które są udomowionymi wersjami innego dzikiego przeżuwacza andyjskiego, guanako. Podczas gdy lamy używane są jako zwierzęta stadne, alpaki hodowane są głównie dla ich miękkiej wełny.

Guanako i wikuny występują w całych Andach. Pochodzą od wielbłądów, które rozwinęły się w Ameryce Północnej i migrowały do Ameryki Południowej 3 miliony lat temu, jak twierdzi Phil Switzer, hodowca alpak z siedzibą w Kolorado. Zwierzęta te ewoluowały w guanako i wikuny, a około 6000 lat temu ludzie w Andach zaczęli je udomawiać. Istnieją dwie rasy alpaki, Huacaya i Suri. Huacaya alpaki są bardziej powszechne, według Switzera.

Główną różnicą pomiędzy tymi rasami jest długość i delikatność włókien wełnianych, według Organizacji Narodów Zjednoczonych ds. Wyżywienia i Rolnictwa (FAO). Suri mają bardzo długie włókna („jedwabiste dredy”, według Alpaca Ventures), podczas gdy Huacaya mają bardziej zwartą, „kruchą” polarę, z krótszymi włóknami.

Rozmiar
Guanako są nieco większe od alpak i znacznie większe od wikunii, ale są mniejsze i mniej zabudowane niż lamy, zgodnie z University of Michigan’s Animal Diversity Web (ADW). Alpaki są najmniejszymi członkami rodziny wielbłądów. Średnia wysokość przy ramieniu wielbłąda wynosi 3 stopy (91,4 cm), według Switzera. Mają one od 4 do 7 stóp (120 do 225 cm) długości i ważą od 121 do 143 funtów. (55 do 65 kilogramów).

Dla porównania, lama stoi prawie 4 stopy (1,2 m) przy barku i waży od 286 do 341 funtów. (130 do 155 kg). Wielbłądy rosną do 6,5 stopy (2 m) i ważą od 880 do 1325 funtów. (od 400 do 600 kg), według ZOO San Diego.

Habitat
Dzikie guanako i wikuny żyją w wielu różnych siedliskach, od wysokiej i suchej pustyni Atacama w północnym Chile do mokrej i burzliwej Tierra del Fuego na południowym krańcu kontynentu, zgodnie z ADW. Alpaki są również ojczyzną Andów, na wysokości do 15.750 stóp (4.800 metrów).

Alpaki są jednak bardzo zdolne do adaptacji i były eksportowane na cały świat, w tym do Stanów Zjednoczonych, Nowej Zelandii, Australii i Holandii, więc ich „siedliskiem” są często tereny uprawne. Mimo to, 99 procent światowej populacji alpak znajduje się w Ameryce Południowej, według ADW.

Przyzwyczajenia
Alpaki są bardzo społecznymi stworzeniami. Są łagodne i ciekawskie, a z treningiem mogą stać się wielkimi zwierzętami domowymi, jak twierdzi Switzer. W stadach często znajdują się zwierzęta różnych gatunków lub rodzin taksonomicznych, takich jak lamy, kozy i owce, według FAO.

Alpaki plują, gdy są niespokojne lub czują się zagrożone. Czasami plują na siebie nawzajem, gdy rywalizują o pożywienie lub próbują ustanowić dominację, jak twierdzi Switzer. Nie będą pluć na ludzi ani gryźć, chyba że zostaną wykorzystani.

Alpacas brzęczą, brzmią jak „mmm”, według Alpaca Ventures. Ale też krzyczą, gdy pojawia się zagrożenie, a w podnieceniu wydają dźwięk podobny do „wark”. Walczące samce krzyczą, wydając wojowniczy, przypominający ptak płacz.

Alpaki w stadzie korzystają z tego samego obszaru, co łazienka, zamiast wypróżniać się w przypadkowych miejscach, jak to robi wiele zwierząt. Takie zachowanie pomaga kontrolować pasożyty, według FAO. Według Alpaca Ventures samce często mają czystsze stosy gnoju niż samice. Samice mają tendencję do stania w kolejce i wszystkie idą na raz.

Dieta
Jako roślinożercy, alpaki jedzą tylko roślinność. Jadają głównie trawę, ale ich dieta może zawierać również drewno liściaste, korę lub łodygi. Podobnie jak inne przeżuwacze, alpaki mają trzykomorowy żołądek, który skutecznie trawi paszę objętościową.

W przeciwieństwie do innych zwierząt pasących się na pastwiskach, alpaki nie jedzą dużo. Według Stowarzyszenia Właścicieli Alp, zwierzę o wadze 125 funtów (57 kg) zjada tylko około 2 funtów. (907 gramów) na dzień. Ogólnie rzecz biorąc, alpaki zjadają 1,5 procenta swojej masy ciała każdego dnia.

Potomstwo
Alpaki rozmnażają się raz w roku, a jako zwierzęta gospodarskie są często nakłaniane do rozmnażania się w dowolnym momencie. Samica alpaki ma okres ciąży od 242 do 345 dni i rodzi tylko jedno potomstwo. Proces porodu może trwać do siedmiu godzin, według National Geographic.

Dziecko alpaki, zwane cria, waży od 18 do 20 funtów. (8 do 9 kg), gdy się urodzi. Kria jest odstawiana od piersi w wieku od 6 do 8 miesięcy, a samice są gotowe do rozmnażania w wieku od 12 do 15 miesięcy. Samce potrzebują trochę więcej czasu na dojrzewanie i są gotowe do krycia się w wieku od 30 do 36 miesięcy. Alpaki żyją do 20 lat.